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Ubuntu Touch: la última apuesta de Canonical

Apenas un día después de arribado el nuevo año, Canonical Ltd., la empresa del carismático entrepeneur sudafricano Mark Shuttleworth, sacudió el mercado tecnológico. La principal responsable del desarrollo y mantenimiento de la distribución GNU/Linux Ubuntu -la número uno del mercado en la actualidad- anunció esa jornada el lanzamiento de una versión de su Sistema Operativo orientada a dispositivos móviles, principalmente teléfonos celulares inteligentes y tablets. Aunque muchos especialistas dudan de la capacidad de Ubuntu Touch (nombre del flamante emprendimiento) para hacerse un lugar en un mercado tan cerrado y competitivo como el de los smartphones, otros piensan que puede transformarse en una alternativa interesante, especialmente en el segmento medio-bajo y el sector corporativo. Veamos entonces sus características más notables.

Versión preliminar

Conscientes de la ansiedad que provocaría el anuncio de la nueva criatura en la inmensa comunidad de usuarios y desarrolladores de Ubuntu, y del daño mediático que podría infligirles que Ubuntu Touch se transformara en «Vaporware» (tecnologías que se anuncian con bombo y platillo, pero que años después de su presentación todavía no existen como un producto comercial en el mercado masivo), Canonical respaldó sus dichos con hechos apenas un mes después. El 19 de Febrero puso a disposición del público en la wiki de Ubuntu una versión «preview«, orientada principalmente a desarrolladores, que se puede descargar y flashear en diversos dispositivos. Por el momento los únicos soportados «oficialmente» son algunos de la serie Nexus, fabricados por Google. La versión para teléfonos de Touch, conocida como “Ubuntu for phones” puede ejecutarse en los móviles Nexus 4 y Galaxy Nexus (este último, desarrollado en conjunto por Samsung y la gran «G»), mientras que “Ubuntu on tablets” lo hace en las tablets Nexus 7 y Nexus 10. Aunque allí se aclara que es una versión experimental, inestable y que puede «brickear» el equipo, dejándolo inutilizado, igualmente se provee de una serie de instrucciones y herramientas para facilitar a los aficionados la portación del S.O. a otras plataformas. Se espera la salida al mercado de los primeros equipos que operen con Ubuntu Touch de fábrica para el último trimestre del presente año.

Componentes

Ya con la versión 11.04 (Natty Narwhal), publicada en Abril de 2011, Ubuntu comenzó a achicar la gran brecha existente entre la interfaz de usuario de un S.O. para PC y uno para equipos móviles. En una movida entonces ferozmente criticada, abandonó el shell de GNOME, el tradicional entorno de escritorio desarrollado bajo el paraguas del Proyecto GNU (y empleado por la inmensa mayoría de distros Linux como ambiente gráfico por defecto) para reemplazarlo por un desarrollo hecho por la propia Canonical: Unity. Aunque los usuarios de netbooks y equipos de recursos más escasos vieron a Unity con agrado, por su velocidad y limitado consumo de memoria y procesador, la mayoría rechazó el cambio y optó por revertir este cambio puntual al escritorio tradicional. Naturalmente, Unity es la base de la interfaz gráfica presente en Ubuntu Touch, en conjunto con el framework Qt (el mismo toolkit gráfico con el que se escribió KDE) y QML, un lenguaje que es un componente central de Qt Quick, una tecnología desarrollada por Nokia, que permite programar con sencillez aplicaciones que hagan uso de pantallas táctiles. No es el único trabajo de Nokia aprovechado por Canonical, ya que Touch también incorpora librerías y utilidades del Proyecto MeeGo, el S.O. de Nokia basado en Linux, que lamentablemente la compañía finlandesa abandonó al aliarse con Microsoft para incorporar Windows Phone a sus dispositivos. El administrador de paquetes (herramienta que centraliza la búsqueda, descarga e instalación de aplicaciones) es naturalmente APT, el venerable software que es la columna vertebral de Debian, la distro en la que se basa Ubuntu. En cuanto a la versión del Kernel, Touch (al igual que su hermano mayor de escritorio) puede trabajar con diversas versiones, pero se da prioridad a Kernels especialmente adaptados para trabajar con Android, ya que de esta forma se logra un mayor nivel de compatibilidad con el hardware de los equipos diseñados para trabajar con el S.O. para móviles de Google.

Compatibilidad con Ubuntu

Uno de los aspectos más destacables de Ubuntu Touch es que es altamente compatible con la versión tradicional de Ubuntu. No solamente las aplicaciones escritas sobre una de las versiones -ya sea la de escritorio o la móvil- puede ejecutarse sin inconvenientes en ambas, sino que además Canonical afirma que en aquellos dispositivos a los que pueda conectarse un monitor y un teclado (por ejemplo, a través de una «docking station») se podrá trabajar en forma análoga a como se lo hace en una computadora de escritorio o portátil. Touch también integra Ubuntu One, el servicio de sincronización y almacenamiento “en la nube” de la empresa de Shuttleworth, que permite transferir archivos y documentos con sencillez entre la PC y el smartphone o la tablet. Al igual que la inmensa mayoría de productos de software que toman como piedra fundamental el Kernel Linux y las herramientas y utilidades del Proyecto GNU, se encuentra disponible el código fuente de Ubuntu Touch, de tal forma que cualquier autor de software que desee adaptar un producto propio para que se ejecute sin problemas en esta plataforma tiene una gran parte del camino allanado. Estos hechos son los que alientan a Canonical a pensar que su nuevo S.O. puede ser extremadamente atractivo para el mercado corporativo, particularmente para empresas chicas y medianas, cuyo presupuesto es más acotado. La ventaja para aquellas que cuenten con aplicaciones a medida y/o servidores corriendo Ubuntu en su infraestructura es evidente, aunque a más largo plazo la apuesta es captar también una porción de los usuarios comunes de telefonía móvil de los países emergentes, que tienen interés en contar con un celular más poderoso sin poder invertir la elevada cantidad de dinero que demanda la adquisición de un terminal de gama media/alta que corra Android, cuyos requerimientos de hardware para correr en forma ágil son elevados. En este último segmento también se ubican países como India y China, en los que se vende un gran número de PC con Ubuntu preinstalado, lo que transforma a sus dueños en potenciales interesados en adquirir un teléfono con el mismo Sistema Operativo.

Interfaz

Ya en la «developers preview«, la interfaz de Ubuntu Touch se presenta como una interesante fusión de la versión de escritorio con las características más conocidas de la competencia, compuesta por Android, iOS y Windows Phone. La pantalla principal presenta un reloj y una «rueda» de notificaciones, en la que se van mostrando con animaciones los eventos que van ocurriendo en el equipo. En cuanto a las aplicaciones preinstaladas, por el momento la variedad es limitada. Se incluyen apps para navegar en Internet (Browser, YouTube, lector de feeds RSS) y para acceder a Redes Sociales (Facebook, Twitter), aunque todavía faltan otras que el usuario de smartphones está acostumbrado a tener a la mano, como calculadora, reloj alarma, calendario de eventos o administrador de archivos. No obstante, los programadores de Canonical están trabajando a todo vapor para subsanar esta falta. En estos días afirman estar elaborando alrededor de veinte nuevas apps «core» para incorporar a Ubuntu Touch. Un toque sobre el borde izquierdo de la pantalla principal revela accesos directos customizables por el usuario, mientras que deslizar el dedo de izquierda a derecha permite acceder a un listado completo de objetos, entre los que se incluyen las aplicaciones y los contactos. Deslizar el dedo en la dirección opuesta trae a la pantalla la última aplicación activa. En el borde inferior se aloja una barra de herramientas. Todas estas posibilidades de «navegación» de la interfaz se mantienen activas durante la ejecución de todas las apps, lo que transmite una sensación de trabajo en un entorno multitarea real, sólido y eficiente.

Aprender más sobre Ubuntu Touch

Quienes estén interesados en profundizar sobre el particular, encontrarán un excelente punto de partida en los websites que Canonical estrenó al anunciar este nuevo Sistema Operativo para plataformas de mobilidad. El de «Ubuntu for phones» se encuentra en la dirección http://www.ubuntu.com/devices/phone mientras que «Ubuntu on tablets» está en http://www.ubuntu.com/devices/tablet. Aquellos afortunados poseedores de un dispositivo Nexus, o los osados que se atrevan a intentar adaptarlo a otros equipos, disponen de los archivos de descarga y las precisiones técnicas correspondientes en dos páginas presentes en la wiki de Ubuntu: https://wiki.ubuntu.com/Touch/Install y https://wiki.ubuntu.com/Touch/ReleaseNotes. Otro buen lugar para hacer consultas técnicas es en el canal de IRC del proyecto, #ubuntu-touch, alojado en Freenode, el servidor IRC dedicado al software libre y de código abierto. Quienes no dispongan de un cliente IRC pueden acceder a través de la web en http://webchat.freenode.net/?channels=ubuntu-touch. En el canal de chat se manejan exclusivamente en idioma inglés, y la gran mayoría de los que visitan el canal son desarrolladores con un buen nivel técnico y experiencia en proyectos de OSS.

Conclusiones

Ubuntu Touch es un proyecto muy prometedor. Aunque en principio parece apuntado a un nicho reducido, el nivel de viralidad y la velocidad para aumentar exponencialmente el interés que han demostrado algunos productos de código abierto -en la medida que aumenta la masa crítica de usuarios y alcanzan un nivel de estabilidad y madurez más importante- es un dato ya conocido por la industria y que ningún analista serio debería desestimar. El gran número de dueños de teléfonos con Android que se dedica a flashear sus móviles con firmwares customizados (como el famoso «CyanogenMod«) es un indicador de que el interés por una alternativa más abierta y flexible siempre está latente en un mercado en el cual los operadores de telefonía móvil están (mal)acostumbrado a imponer a sus clientes hasta los detalles más insólitos, como los fondos de pantalla o los ringtones. Ubuntu Touch puede ser visto por muchos de ellos como una forma de ejercer de forma integral su derecho de propiedad sobre los dispositivos que adquieren.

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